Het proces om de beste premium sigaren ter wereld te maken, begint in de tabaksvelden.

Hier begint de transformatie van een klein zaadje tot een weelderige plant, die uiteindelijk een eersteklas sigaar wordt.

Start je reis doorheen de wondere wereld van sigaren door meer te leren over het planten en oogsten van tabak.

Stap voor stap: van zaadje tot premium sigaar

Om goede sigaren te maken, heb je goede tabak nodig. Wist je dat een met de hand gerolde sigaar door meer dan 300 paar handen gaat voor hij bij jou aankomt? De tabak is dan minstens een paar jaar oud.

Stap 1 – Zaaien en uitplanten

Tussen augustus en september in Zuid- en Midden-Amerika en het Caribisch gebied, of april en mei in Connecticut, begint het ingewikkelde proces van het inzaaien van tabak. De velden worden alvast geploegd om de grond goed los te maken en voor een goede drainage te zorgen.

Traditioneel zaaien de boeren de kleine donkerbruine tabakszaadjes met de hand in cellen. Net als in een moestuin worden de zaadjes op regelmatige afstanden geplant om ervoor te zorgen dat de groei van de plant niet wordt belemmerd. In elk van de cellen worden verschillende zaden gelegd om de groei te garanderen. Na 45-50 dagen aandacht en zorg zijn de zaailingen gegroeid en klaar om op het veld te worden uitgeplant.

Stap 2 – Zorgvuldig oogsten

Na 50 tot 70 dagen zijn de tabaksplanten voldoende gegroeid om met oogsten te beginnen. Maar hoe weet je of de tabaksplant oogstklaar is?

De tabaksplant rijpt van onder naar boven en produceert 2 tot 3 bladeren op elk niveau. Wanneer de centrale stengel geel begint te kleuren en het blad in gewicht afneemt, is het blad volgroeid en rijp om te worden geoogst. Bladeren op dezelfde hoogte van de plant worden dus op hetzelfde moment met de hand geoogst.

Dit proces wordt priming genoemd. Tussen elke priming zitten drie tot zeven dagen om ervoor te zorgen dat de bladeren rijp zijn en klaar voor de oogst. Behoorlijk arbeidsintensief en de nodige kennis is nodig om de tabak correct te oogsten.

Als alle bladeren zijn geoogst, wordt de rest van de plant afgeknipt en in de grond gestopt om als meststof te dienen voor de volgende partij tabaksplanten.

Stap 3 – Het drogen van de tabak

Na het oogsten worden de bladeren naar de droogschuur gebracht om het droogproces te ondergaan. De tabaksbladeren worden op natuurlijke wijze wordt gedroogd en geconditioneerd. Het planten en oogsten van tabak is een lang en ingewikkeld proces, maar met de juiste combinatie van groeiomstandigheden, zaailingen van hoge kwaliteit en de kennis van de tabakstelers zal dit resulteren in de beste kwaliteit tabaksbladeren.

Tijdens het rijpingsproces verliezen de tabaksbladeren ongeveer 80 % van hun gewicht. De kleur van de bladeren verandert van heldergroen naar matgroen, geel, oranje en uiteindelijk naar goudbruin of donkerbruin.

De bladeren van het dekblad zijn zeer kwetsbaar en de duurste bladeren van de sigaar. Daarom worden ze in aparte ruimten gedroogd, waar de luchtvochtigheid en de temperatuur nauwlettend in de gaten worden gehouden. Verschillende factoren kunnen de kleur van het blad beïnvloeden, waaronder de zaadsoort, de positie of textuur van de plant en het klimaat (natte of droge oogst, vochtig of droog pekelproces).

Stap 4 – Bundelen, piloneren & fermenteren

Na het drogen worden de tabaksbladeren neergelaten en gebundeld per 40 tot 50 bladeren die bij de stengels aan elkaar worden gebonden. Deze bundels worden manos (Spaans voor handen) genoemd omdat de bos bladeren in de hand kan worden gehouden. De manos worden in grote stapels gelegd: pilons. Daar is het handhaven van de vochtigheid en de temperatuur van cruciaal belang.

Fermentatie is een chemische, biologische en enzymatische reactie die wordt veroorzaakt door de omstandigheden in de pilon. Het gewicht van de pilons, samen met wat toegevoegd vocht (water), genereert warmte, die een natuurlijke transformatie van de chemische componenten van het blad teweegbrengt door oxidatie en het vrijkomen van natuurlijke verbindingen, in wat wij het fermentatieproces noemen. Dit proces transformeert de smaken en aroma’s van het blad.

Stap 5 – Bladeren klaarmaken – Moja De Capa

De bladeren van elke wikkel worden bevochtigd omdat ze door de druk van het gewicht tijdens het piloneren aan elkaar blijven kleven. Met vocht kunnen ze van elkaar gehaald worden. Een vochtig blad is trouwens beter te bewerken en makkelijker te rollen tot sigaar.

Stap 6 – Strippen

De wikkels die klaar zijn en nodig zijn voor de productie worden nu ontdaan van de centrale nerf en opnieuw ingedeeld.

De tabak die bedoeld is voor in de sigaar gaat door een proces dat frog stripping heet. Dit gebeurt wanneer het fermentatieproces bijna ten einde is. Werklui gebruiken deze techniek om een deel van de centrale nerf van het tabaksblad te verwijderen. Het blad ziet er nu uit als kikkerbilletjes, vandaar de naam.

De wikkels worden meestal later in de fabriek gestript.

Stap 7 – Selectie & sortering

Het sorteren van tabak vereist een deskundig oog en veel handigheid. De tabaksbladeren worden ingedeeld naar grootte, kleur en kwaliteit. Zo kunnen de blenders het soort tabak identificeren dat zij gebruiken voor het rollen van elke melange van sigaren.

Grootte

Het is belangrijk dat de rollers tabaksbladeren hebben die passen bij de specifieke grootte van de sigaren die ze rollen.

Kleur

Het groeperen van bladeren met een vergelijkbare kleur is belangrijk voor de algehele consistentie van het merk en de presentatie in de sigarenkistjes.
Candela, Claro, Colorado Claro, Rosado, Colorado Maduro, Maduro, Oscuro

Kwaliteit

De tabaksbladeren worden bij elke stap zorgvuldig gecontroleerd om eventuele onvolkomenheden te elimineren.

Stap 8 – Bonchero & rolero

Zodra de tabak in de sigarenfabriek aankomt, is het laatste deel van de reis begonnen om een premium sigaar te worden. Het is een melange van tabak, samengesteld door sigarenmeesters, en wordt nu met de hand gemaakt door vakkundige rollers. Bij elke stap wordt het product gecontroleerd om de beste kwaliteit te garanderen voordat de sigaar uw humidor bereikt.

Stap 9 – Kwaliteitscontrole

Als een bos sigaren klaar is in de mal, worden ze getest op een speciale machine, een Drawmaster. Deze machine zuigt lucht door elke afzonderlijke bos sigaren om te controleren of de trekking binnen het juiste bereik ligt. Als een sigaar deze test niet doorstaat, wordt hij afgekeurd.

Afgewerkte sigaren die te veel van kleur verschillen of vlekken hebben, worden als fabrieksseconden verkocht. Afgewerkte sigaren waarvan het dekblad te licht of te donker is voor het beoogde merk, worden eveneens als fabrieksseconden doorverkocht.

De onafgewerkte sigaar wordt dan doorgegeven aan de wikkelaars voor het aanbrengen van de wikkels.

Stap 9 – Sigaarrijping

Premium sigaren moeten rijpen, zelfs nadat ze gerold zijn. In de meeste sigarenfabrieken is de tabak al gedurende een langere periode gerijpt voordat hij daadwerkelijk tot een mooie sigaar wordt gerold. De afgewerkte sigaren worden drie maanden tot een jaar, en in sommige gevallen zelfs langer, in een rijpingskamer bewaard. Uiteraard wordt de rijpingstijd, zowel voor als na het rollen, bepaald door de meester-blender op basis van zijn ervaring met de specifieke tabakssoorten die hij voor de melange gebruikt. Het gaat erom de tabakssoorten in de blend voldoende tijd te geven om goed te rijpen en te harmoniseren, zodat het doel van de meesterblender op het gebied van sterkte, body, smaak en aroma wordt bereikt.

Stap 10 – Verpakking

Het sigarenkistje en de sigarenring. Sommige zijn zeer glamoureus. Andere zijn eenvoudiger. Onze ogen worden erdoor aangetrokken, en onze geest wordt ertoe aangezet zich een idee te vormen over de kwaliteit van de premium sigaren. Sigarenkisten zijn een opslagplaats en een marketinginstrument. Het is geen makkelijke taak om elke sigaar zorgvuldig te voorzien van een sigarenring en een cellofaan jasje om de kistjes zorgvuldig te vullen. Elke doos moet gevuld zijn met sigaren van dezelfde kleur en zonder zichtbare gebreken.
En zo komen de sigaren uiteindelijk bij ons terecht. Een fascinerend proces waar je als genieter-roker niet meteen bij stilstaat, maar die